Astrolab presenterar Artemis lunar rover-design

Astrolab presenterar Artemis lunar rover-design

WASHINGTON – En startup i Kalifornien har utvecklat och testat en prototyp av en månrover som den planerar att presentera för NASA för användning på framtida Artemis-uppdrag.

Venturi Astrolab avslöjade sitt arbete den 10 mars på en rover som heter Flexible Logistics and Exploration, eller Flex, som är avsedd att transportera last eller astronauter. Rovern är konstruerad för att rymma 1 500 kg last över eller under huvuddäck och kan manövreras antingen på distans eller av de två astronauterna ombord.

Astrolabs grundare och VD Jarrett Matthews sa i en intervju att hans företag skapade FLEX för att ta itu med den närmaste framtiden för månutforskning, där båda besättningarna, som SpaceX:s Starship och robotlandare, användes för NASA:s Commercial Lunar Payload Services-program. Landare levererar stora mängder last.

“Flex representerar verkligen en omtanke om hur du kan komma till ytan i det sammanhanget,” sa han. “Vi gör Flex till den mest mångsidiga rover som någonsin byggts, och den primära innovationen är det faktum att vi har denna modulära lastkapacitet.”

Han jämförde Flex med tidigare rovers, som de som utvecklats för robotiska Mars-uppdrag, som hade anpassats för deras specifika uppdrag. Han arbetade på flera Mars roverprogram under sin karriär vid Jet Propulsion Laboratory samt på ett koncept för en månrover kallad Athlete under Constellation Lunar Exploration Program.

“Det är ett rimligt tillvägagångssätt i en miljö där man lägger extrem tonvikt på effektivitet i stor skala”, sa han om de tidigare designerna. “Men i den här kommande eran av större landningskapacitet, vad vi gör är att tänka mer på de stordriftsfördelar som du kan få om du tänker om det tillvägagångssättet.”

Flex är mer än ett koncept. Företaget byggde en prototyp av rover i full storlek och testade den nyligen nära Death Valley, Kalifornien. De simulerade att använda rover för en rad aktiviteter som förväntas för en framtida månbas, såsom installation av solpaneler, såväl som förmågan att navigera i terräng med människor som använder den, eller via teleoperation.

Bland de som lotsade FLEX i testet var den före detta astronauten Chris Hadfield, som i ett uttalande betonade värdet av rörlighet för framtida långvarig månutforskning och bortskaffande. “Det var ett nöje att inte bara köra Flex, utan att se dess storlek, kapacitet och att få en intuitiv känsla av vad den här rover kan göra,” sa han.

“Han passade oss bra,” sa Matthews om Hadfield, med hänvisning till tidigare erfarenhet av astronaut, som inkluderade att tjänstgöra som chef för robotik på NASA:s astronautkontor. “Han får verkligen vad vi är ute efter och potentialen.”

Matthews sa att Hadfield och andra gav ovärderlig feedback om Flex-prototypen och gav förslag på ändringar av roverkontrollerna. “Avsikten var att bygga prototyper snabbt, så att vi kan börja lära oss och vara redo så snart vi får första chansen att åka till månen,” sa han.

Astrolab testade hur Flex kunde användas för att stödja operationer på en månbas, som att installera solpaneler, under ett nyligen genomfört test nära Death Valley. kredit: astrolab

Den första möjligheten kan vara NASA:s Lunar Terrain Vehicle (LTV)-projekt för att utveckla en månrover för framtida Artemis-landningar. Byrån utfärdade nyligen två förfrågningar om information för att söka industrins input om fordonskrav i augusti 2021. NASA:s högkvarters chefsutforskningsforskare Jacob Bleacher sa i ett stadshus i Artemis under Lunar and Planetary Science Conference den 9 mars att han förväntade sig att byrån skulle utfärda en begäran för förslag till LTV under de närmaste månaderna.

Mathews sa att Astrolab utvecklar sitt fordon med tanke på LTV-tävlingen. Detta inkluderar att designa rovern för att möta förväntade NASA-krav såsom förmågan att operera för ett åtta timmar långt uppdrag till månen, kunna operera på månens sydpol och överleva månnatten där, och fungera i 10 år. inkluderar att kunna.

Astrolab kommer sannolikt att bli en stor konkurrens för LTV-kontraktet. Lockheed Martin tillkännagav i maj 2021 att han samarbetar med General Motors för att designa Lunar Rovers, men sa att hans koncept vid den tiden var i sin linda. Northrop Grumman tillkännagav i november. Det arbetade med flera företag på en månroverdesign, men gav också några tekniska detaljer.

Däremot är AstroLab, baserat i Hawthorne, Kalifornien, ett företag med 15 personer som grundades för två år sedan efter att Matthews lämnade SpaceX. Han avböjde att säga hur mycket pengar företaget har samlat in, men det har ett strategiskt partnerskap med elbilsutvecklaren Venturi Group. Företagen samarbetar kring teknologier som batterier och däck, där Astrolab går med på att köpa dessa system från Venturi för sina flygfordon. Han sa att Astrolab också tittar på markbaserade applikationer för sin rover.

Han var optimistisk att AstroLab skulle kunna bygga ut Flex snabbt på grund av företagets inställning till snabb, iterativ utveckling, som han beskrev som “Design, Build, Break, Repeat”. NASA:s nuvarande planer kräver inte att en LTV ska placeras på månen förrän åtminstone Artemis 5-uppdraget, programmets andra besättningslandning under senare hälften av decenniet. Han tror dock att det borde vara möjligt att få Flex to the Moon innan Artemis 3-landningen, före 2025.

“Jag vill att FLEX ska vara den första rover som körs av astronauter sedan Apollo-eran,” sa han. “Vi rör oss så fort vi kan och jag tror att vi kommer att vara redo vid första tillfälle.”